Wolf propone aumentos de personal, aumentos de tarifas en la solicitud del presupuesto de DEP

    State Rep. Clint Owlett, R-Tioga, during a meeting of the House Appropriations Committee on Monday, 2/24/20 (Capital-Star photo by Stephen Caruso)

    La subida de tarifas dominaron las conversaciones presupuestarias el lunes, ya que el jefe de la agencia de vigilancia ambiental de Pensilvania defendió un modesto aumento presupuestario que traería más reguladores a la nómina estatal. 

    Pero los miembros Republicanos del Comité de Asignaciones de la Cámara le dijeron al Secretario del Departamento de Protección Ambiental, Patrick McDonnell que los aumentos de tarifas propuestos por la descarga en vertederos y la perforación de gas natural, son solo un aumento de impuestos sigiloso. 

    “Incluso aumentar las tarifas que han sido transmitidas a los electores que sirvo y todos servimos a través de toda la mancomunidad,” dijo el representante Clint Owlett, R-Tioga. “Así que todos sienten eso tanto como un impuesto.” 

     El gobernador Demócrata Tom Wolf solicitó en su sexto presupuesto una asignación de $ 171.6 millones para la agencia que monitorea la calidad del aire, la tierra y el agua y proporciona permisos a los contaminadores, un aumento de $3 millones según un análisis de los Demócratas de la Cámara de Representantes. 

    La protuberancia parece más grande porque Wolf está invirtiendo un plan para parchear los presupuestos de las agencias. El año pasado, Wolf asignó solo $ 135 millones al DEP (por sus siglas en inglés = Departamento de protección ambiental) antes de llenar una brecha de aproximadamente $33 millones con dinero destinado a proyectos ambientales como la preservación del espacio verde. 

    Environmental advocates worry over creative math in Wolf’s budget

    En respuesta a la legislativa bipartidista y la presión activista, Wolf retrocedió el plan y en su lugar decidió tomar el dinero de cinco fondos no relacionados. 

    Ese aumento incluye $2.5 millones para contratar a 25 nuevos empleados que trabajan en la calidad del aire y la limpieza de la Bahía de Chesapeake. 

     Los Demócratas fueron animados al ver el final de las transferencias de fondos, pero algunos, como el veterano halcón verde Rep. Greg Vitali, D-Delaware, estaba listo para echar un balde de agua fría. 

    “Hemos reducido a 900 posiciones desde el 2002. Aunque su aumento de personal de 25 es bienvenido, eso debe ponerse en contexto,” dijo Vitali, Demócrata de clasificación en el Comité de Recursos Ambientales y Energía de la Cámara. 

    Agregó que incluso con nuevo personal para implementar un plan para la Bahía de Chesapeake, el estado todavía necesita $324 millones para cumplir con sus metas de limpieza. 

     El Departamento de Conservación y Recursos Naturales está recibiendo la misma inversión para contratar a 25 nuevos guardaparques y guardabosques estatales. 

    Incluso cuando DEP solicitó un aumento de fondos, está avanzando con un plan para duplicar las tarifas de permiso para los perforadores de gas natural. El permiso estará entre los más altos entre los estados productores de gas. El representante Matt Gabler, R-Clearfield, lo comparó con una “recaída.¨

     McDonnell dijo que usar las tarifas de permiso era “probablemente la peor manera de financiar este programa”, pero que era necesario para cubrir los costos del personal existente. 

     Wolf también está pidiendo un aumento de $1 en la cuota de dumping del estado, de $ 7.25 a $8.25 por tonelada, para reponer un fondo estatal para limpiar zonas baldías y residuos peligrosos. Si se aprueba, eso recaudaría $22.6 millones. 

    El fondo recibía dinero de un impuesto sobre el valor en libros de cada empresa en lugar de los ingresos. Wolf eliminó el impuesto en el 2016. 

     Ahora, el fondo es “insuficiente para sostener las actividades del programa en los niveles actuales, así como el aumento de los costos asociados con PFAS(PFAS,por sus siglas en inglés=sustancias perfluoralquiladas y polifluoralquiladas) y la acumulación actual de sitios no asignados”, según un informe del 2019

    El fondo tiene actualmente $40 millones en reserva. La agencia ha estado gastando reservas desde la eliminación de impuestos, generalmente alrededor de $50 millones al año para limpiar un total de 95 sitios. 

    En declaraciones a McDonnell en el cierre de las reuniones, el presidente del Comité de Asignaciones de la Cámara, Stan Saylor, R-York, dijo que prefería “no poner tarifas más altas a las personas … hasta que sea realmente necesario.” 

    En cambio, Saylor señaló el uso del Fondo de Reciclaje del estado, con $93 millones en reserva, como una forma de pagar la remediación de desechos peligrosos. 

    Ese fondo fue un objetivo de Wolf en su presupuesto del 2019-20 para transferencias para cubrir el presupuesto del DEP. Las autoridades de residuos del condado se opusieron a la medida.